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Katie Stubblefield n’avait que 18 ans lorsqu’elle a été grièvement blessée par une blessure par balle auto-infligée. Sa vie a été sauvée à l’hôpital, mais la jeune femme a subi des blessures qui ont changé sa vie et a perdu la majeure partie de son visage.

Aujourd’hui âgé de 22 ans, le plus jeune receveur américain d’une greffe du visage a partagé les résultats de plusieurs années de chirurgies plastiques avec le magazine National Geographic. La publication a reçu un accès sans précédent d’une clinique de l’Ohio qui a opéré Katie alors qu’elle n’avait que 21 ans.

La chirurgie de Katie a été financée par l’Institut de médecine régénératrice des forces armées, qui veut améliorer le traitement du personnel militaire blessé en temps de guerre. Katie, maintenant âgée de 22 ans, était considérée comme une bonne candidate en raison de son âge et de la nature des blessures qu’elle avait subies.

Première greffe de visage

Le visage transplanté provient d’Adrea Schneider, 31 ans, décédée d’une surdose de drogue en 2017. Elle était déjà donneuse d’organes, mais la décision de faire don de son visage est venue de sa grand-mère, Sandra Bennington, qui a depuis rencontré Katie après l’opération.

Katie dit qu’elle ne se souvient pas beaucoup de la période qui a précédé sa tentative de suicide, mais sa famille dit qu’elle avait éprouvé des difficultés émotionnelles à se déplacer, qu’elle avait une relation ratée et des problèmes de santé gastro-intestinaux chroniques pendant son adolescence.

La blessure par balle a détruit une grande partie de son visage, y compris son nez, une partie de son front et sa mâchoire. Elle a également eu des lésions cérébrales et des dommages importants aux yeux.

Avant la transplantation, Katie avait déjà subi 22 chirurgies reconstructives, y compris l’utilisation de sa cuisse et l’impression 3D pour aider à reconstruire sa mâchoire.

Elle et sa famille disent qu’ils ne savaient même pas en quoi consistait l’opération lorsqu’ils ont été avisés qu’elle pouvait être admissible.

Après un an sur la liste de transplantation et deux donneurs sont tombés malades, elle a finalement subi l’intervention en mai 2017.

Depuis l’opération, elle a subi trois reprises chirurgicales. D’autres opérations sont probables afin d’améliorer l’apparence et la fonctionnalité du visage.

Katie a encore de la difficulté à parler à cause des dommages causés à sa bouche. Elle devra prendre des médicaments pour le reste de sa vie afin de réduire le risque de rejet de greffe.

Seconde chance

La jeune femme a dit au National Geographic qu’elle espérait aller à l’université et éventuellement suivre une thérapie. Elle s’est également montrée intéressée à parler aux adolescents du suicide et de la valeur de la vie. « Tellement de gens m’ont aidée ; maintenant je veux aider les autres, » dit-elle.

Le Dr Brian Gastman, chirurgien plasticien à la Cleveland Clinic, a déclaré que Katie avait reçu la « seconde chance ultime » grâce à cette chirurgie, rapporte CNN.

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